Bow River Banff National Park

De Bow River is een prominente rivier in de Canadese provincie Alberta en als je in de omgeving bent, is het leuk het een en ander te weten over deze rivier. Hij ontspringt bij Bow Lake, in het hart van Banff National Park. Bow Lake wordt gevoed door de Bow Glacier, een uitloper van het Wapiti IJsveld.

De Bow River begint dus in de Rocky Mountains en slingert zich een weg naar de prairies. Bij de stad Calgary neemt de Bow de Elbow River over op de historische locatie van Fort Calgary, nabij het centrum. Het Bow River-pad, een wandelroute langs de oever van de rivier, wordt beschouwd als een van de meest karakteristieke plekken van Calgary.

Vervolgens ontmoet de Bow de Oldman River en de twee rivieren gaan op in de South Saskatchewan River. Uiteindelijk gaat deze rivier weer op in de Nelson River die in Hudson Bay uitmondt.

Geschiedenis van de Bow River

First Nations maakten al lang voor de komst van de Europese kolonisten gebruik van de rivier voor voedsel, waaronder het vervoer van pelzen en vlees van de buffeljacht. De naam Bow verwijst naar het riet dat langs de oevers groeide en werd door de Blackfoot indianen gebruikt om bogen te maken. Zij hadden echter hun eigen naam voor de rivier: de “Makhabn”, wat betekent “rivier waar boogriet groeit”. Deze naam werd later letterlijk vertaald naar Bow River.

De rivier is een belangrijke waterbron voor irrigatie en drinkwater. Tussen 1910 en 1960 werden de Bow River en zijn zijrivieren ontwikkeld om energie op te wekken, voornamelijk voor de stad Calgary. Hierdoor zijn de stroming van de rivier en bepaalde omliggende ecosystemen aanzienlijk veranderd.

Plaatsen die aan de rivier liggen zijn Lake Louise, Banff, Canmore, Cochrane, Calgary en Arrowwood. De Bow Falls liggen in de buurt van Banff. In totaal heeft de Bow River een lengte van 587 kilometer.

Hydro-elektrische energie

Rond het jaar 1900 groeide Calgary heel snel en de behoefte aan elektriciteit nam enorm toe. De stadszakenlieden drongen aan op de bouw van dammen om goedkopere energie uit hydro-elektrische bronnen te genereren. In 1910 werd de Calgary Power Company opgericht en werd begonnen met de aanleg van de Horseshoe Dam.

Na de aanleg van de Horseshoe Dam legde Calgary Power twee jaar later nog een waterkrachtcentrale en reservoir aan op een zijrivier van de Bow River, de Kananaskis River. Ook werd in 1912 een reservoir gerealiseerd midden in Banff National Park, bij Lake Minnewanka. Daarbij werd het Minnewanka Landing Resort opgeofferd, een locatie die was ingericht om toeristen te huisvesten. Het hotel ligt tegenwoordig 20 meter onder de waterspiegel.

Ondanks de extra reservoirs had Calgary Power nog steeds moeite om zijn energiecontracten te vervullen. In de jaren 20 van de vorige eeuw werden plannen gesmeed om nieuwe projecten in de Bow River te realiseren.

De hydro-elektrische ontwikkeling van de Bow-rivier werd voortgezet. Ghost Dam werd gebouwd in 1929, een belangrijke ontwikkeling in een zijrivier van de Bow. Ook werd er een dam in de Spray River gebouwd in 1951 en werd de Bearspaw Dam voltooid in 1954 net ten westen van Calgary om overstromingen te beheersen.

Tot die tijd had de stad Calgary jaarlijks last van overstromingen. Doordat de rivierstroming steeds meer beperkt raakte en het smeltwater in bassins werd opgevangen, kon het water tijdens de lente en zomer gedoseerd worden afgevoerd, waardoor overstromingen tot het verleden behoorden.

Toch is het in 2013 nog tot een overstroming gekomen, toen het in Zuid-Alberta zo veel had geregend dat de rivier het water niet kon afvoeren en er in Calgary evacuaties moesten plaatsvinden.