Columbia Icefield attractie Icefields Parkway

De Columbia Icefield is het grootste ijsveld van de Rocky Mountains en beslaat een oppervlakte van 325 vierkante kilometer. Het ijsveld ligt precies op de Continental Divide. Dit is de waterscheiding (bergkam) tussen de stroomgebieden van rivieren die bepaalt of het smeltwater in de Atlantische of Grote Oceaan terecht komt. De Continetal Divide loopt van Alaska via Canada en de VS helemaal tot in Mexico.

De Icefields Parkway, die door Banff National Park en Jasper National Park loopt langs de Columbia Icefield, is naar het ijsveld vernoemd. Bij het nabijgelegen Columbia Icefield Discovery Centre stoppen jaarlijks minstens een miljoen toeristen om het ijsveld te bezoeken.

Ligging van het Columbia Icefield

Het Columbia Icefield ligt deels in het noordwestelijke deel van Banff National Park en deels in het zuidelijke deel van Jasper National Park. Het ijsveld bestaat uit acht voorname gletsjers, waaronder:

  • Athabasca gletsjer
  • Castleguard gletsjer
  • Columbia gletsjer
  • Dome gletsjer
  • Stutfield gletsjer
  • Saskatchewan gletsjer

De Columbia Icefield voedt de Athabasca River and the North Saskatchewan River.

Geschiedenis van de Columbia Icefields

Het ijsveld is gevormd tijdens de periode van de Grote IJstijd (238.000-126.000 jaar v. Chr.) Gedurende duizenden jaren is het ijsveld onder de invloed van fluctuerende temperaturen geslonken en weer gegroeid. Recente metingen en onderzoek lijken erop te wijzen dat het ijsveld vanaf 1840 weer in omvang afneemt. Die afname zet tot vandaag de dag nog door.

Bezoek aan de Columbia Icefield

Een deel van het Columbia Icefield, de Athabasca Glacier, is zichtbaar vanaf de Icefield Parkway (Highway 93). In het Discovery Center kun je kaartjes kopen om de gletsjer te bezoeken. Vanaf het Columbia Icefield Discovery Centre pendelen ronkende touringcars bussen vol mensen de berg op zodat deze bovenop de gletsjer in de speciale sneeuwbussen over de gletsjer kunnen rijden.

Het is leuk om de gletsjer op deze manier te bezoeken, maar de vraag is of je dit wilt. Om een reëel beeld te scheppen: bij het Discovery Center staan standaard vijftig touringcars en honderden auto’s tijdens het hoogseizoen. Als je kaarten wilt kopen zijn er vaak lange rijen en dan zijn er aansluitend vaak wachttijden. In stampvolle bussen wordt je vervolgens naar boven gereden, waar je dan eindelijk een ritje kan maken over de gletsjer. Leuk!

Mijn bezoekerstip: sla niet af bij het Discovery Center, maar draai met de auto of camper af naar de gletsjer zelf. Daar is een parkeerplaats en vanaf daar kun je naar de voet van de gletsjer klauteren. Op die manier ontloop je de grote hordes mensen en kom je toch vlakbij de gletsjer.

Mocht je toch echt de gletsjer op willen met de Snowcoaches, dan adviseer ik je de tickets online te bestellen en voor zo vroeg mogelijk in de ochtend.

De statistieken

  • De Columbia Icefield heeft een oppervlakte van 325 vierkante kilometer, waarmee het de grootste ijsmassa is van de Rocky Mountains.
  • Het hoogste punt is Mt. Columbia met een hoogte van 3745 meter
  • De gemiddelde hoogte van het ijsveld is op 3000 meter hoogte
  • De ijsmassa is maximaal 365 meter dik
  • Jaarlijks groeit de gletsjer van bovenaf weer door zo’n 7 meter sneeuw.
  • Het smeltwater van de Columbia Icefield komt zowel uit in de Pacific, in de Arctische Oceaan als in de Atlantische Oceaan.
  • De Columbia Icefield zijn een van de grootste ijsmassa’s ten zuiden van de poolcirkel.