Dempster Highway routebeschrijving

De Dempster Highway is eigenlijk wel een van de mooiste routes van Canada als je een avontuurlijke roadtrip wilt maken, mét een gevarieerd en spectaculair landschap. Met deze route verlaat je de gebaande paden en de weg die je volgt is 100% vrij van files, stoplichten en áls je stilstaande auto’s ziet, dan wil je zelf natuurlijk ook even stoppen, want dan is er wildlife te zien.

De Dempster is de enige openbare weg die het gehele jaar rond berijdbaar is tot boven de Poolcirkel. In totaal is de weg 740 kilometer lang en loopt van Dawson City in Yukon helemaal naar het noorden tot Inuvik in Northwest Territories. De weg doorkruist zo beetje de mooiste landschappen op aarde, waaronder dramatische toendra’s, steile bergketens en een overvloed aan wilde dieren die het rijden hier zo uniek maken.

Vooral de vroege zomer brengt een grote verscheidenheid aan jonge dieren. Bovendien zijn de dagen bijzonder lang door de middernachtzon en de toendra’s zijn prachtig gekleurd door de bloeiende vegetatie. Kortom, genoeg redenen om deze schitterende route in het noorden van Canada te rijden. Eén ding kan ik je alvast garanderen: de Dempster Highway zal je niet tegenvallen!

Routebeschrijving Dempster Highway van dag tot dag

Dag 1 Dawson City

Dawson City is het startpunt van de rit over de Dempster. Maar voordat je gaat rijden is het natuurlijk belangrijk jezelf eerst even onder te dompelen in het ‘Gold Rush-gevoel van de Klondike’.

Het goudzoekersstadje Dawson City is een samensmelting van hedendaagse cultuur en de overblijfselen uit het oude goudzoekersverleden. De beste manier om het centrum van Dawson te verkennen is te voet. Bij het bezoekersinformatiecentrum kun je kiezen uit diverse gegidste wandelingen door het centrum. Ik kan je dit van harte aanbevelen, want sommige gidsen kunnen de karakters van weleer ‘echt’ leven inblazen met hun prachtige verhalen en anekdotes.

Een bezoek aan het Palace Grand Theatre is wel een van de hoogtepunten in Dawson, dat vroeger ook wel bekend stond als het Parijs van het Noorden.

Dag 2 De goudvelden

Nadat je de stad hebt verkend rijd je naar de plek waar het allemaal begon zo’n 125 jaar geleden: de Discovery Claim National Historic Site. Vervolgens kun je zien hoe de gemechaniseerde mijnbouw plaatsvond bij Dredge No.4.

Een van de beste uitzichtpunten over de regio is bovenop de Midnight Dome, vlak buiten de stad. Vanaf deze plek heb je een prachtig uitzicht over de Yukon River, Dawson en de omliggende regio. Met de juiste timing en een beetje geluk zie je vanaf hier de mooiste ‘Dawson Sunsets’.

Na de regio van de Klondike te hebben verkend is het tijd om jezelf voor te bereiden voor de Dempster en dat vergt enige planning en voorbereiding. Zorg dat je beschikt over een goede, stevige auto. Een terreinwagen is niet nodig, wel fijn. Natuurlijk moet je een reservewiel bij je hebben, want op een gravel road kunnen natuurlijk altijd scherpe stenen liggen.

Zorg daarnaast voor een volle tank, plus een extra jerrycan, voldoende eten en drinkwater voor een paar dagen.

Dag 3 Op pad op de Dempster Highway

Eindelijk op pad. Het begin van de Dempster Highway ligt bij Dempster Corner op ongeveer 40 kilometer van Dawson City aan de Klondike Highway. Vanaf daar reis je richting het noorden naar Tombstone Territorial Park.

Deze unieke wildernis met door de wind uitgehouwen bergtoppen en een subarctisch landschap is werkelijk een lust voor het oog. Dit zijn de streken waar die schilderachtige foto’s zijn gemaakt die je op internet ziet circuleren.

In het Tombstone Interpretive Center is veel informatie te vinden over de geologie, maar ook over wildlife waarnemingen. Natuurlijk kun je hier naar hartenlust wandelen. Er zijn begeleide wandelingen en tijdens het zomerseizoen zijn er regelmatig evenementen op het gebied van kunst, cultuur- en natuur.

Ga in het park ook zeker naar het uitkijkpunt North Fork Pass. Deze steile, granieten top van Tombstone Mountain is zichtbaar vanaf de Dempster Highway. Het hoogste punt op de Dempster, North Fork Pass Summit, is een geweldige plek voor een wandeling vlak langs de weg.

Vanaf hier kom je in de Blackstone Uplands, een gebied dat zeer rijk is aan vogels. Dit gebied werd van oudsher door de First Nations bewoond en hier leefde heel veel kariboes. Toen de Klondike explodeerde werd een groot deel van de wilde dieren geslacht om te kunnen voorzien in de enorme behoefte aan voedsel in de regio van Dawson City.

Bij Two Moose Lake biedt een uitkijkplatform de perfecte gelegenheid om te genieten van de stilte en te kijken naar schemering. Rond die tijd heb je ook grote kans om beren en elanden te zien. Als u kampeert, is er ofwel de Tombstone Territorial Park-camping of Engineer Creek Campground.

Reistijd: 2 uur naar Tombstone Campground (112 kilometer); 4 uur naar Engineer Creek (234 kilometer)

Dag 4 De Poolcirkel

De volgende dag gaat het avontuur verder richting het noorden. Je rijdt daarbij door de prachtige Ogilvie Mountain Range. Het oude Beringia werd tijdens de laatste ijstijd niet getroffen door gletsjers en heeft dus zijn oorspronkelijke uiterlijk behouden. De Dempster Highway volgt het stroomdal van de Ogilvie River voordat de weg weer stijgt naar het Eagle Plains plateau, waar je kunt genieten van een panoramisch uitzicht op het uitkijkpunt van Ogilvie Ridge/Gwazhal Kak.

Bij Eagle Plains ben je halverwege de Dempster naar Inuvik en als je geen camper of kampeeruitrusting hebt, is dit je enige optie om te overnachten. Het Eagle Plains Hotel adviseer ik wel altijd ruimschoots van tevoren te reserveren, want er zijn meer mensen die deze prachtige route afleggen en ook op het enige hotel langs deze weg zijn aangewezen. Er is ook een restaurant en tankstation aanwezig, dus hier kun/moet je bijtanken.

Na een klein uurtje rijden kom je dan eindelijk bij de Poolcirkel aan en moet er natuurlijk even een foto worden gemaakt bij het monument. Tijdens de zomerzonnewende op 21 juni kun je hier de zon rond de hemel zien cirkelen die dan niet ondergaat. Laat dit maar even tot je doordringen terwijl je geniet van het weidse uitzicht op de Richardson Mountains.

Vanaf hier kun je doorgaan naar Inuvik in Northwest Territories of weer terugkeren naar Dawson City in Yukon.

Reistijd: 4 – 5 uur van Engineer Creek naar Arctic Circle (212 kilometer)

Dag 5 Rijden naar Inuvik

Vanaf ongeveer 35 kilometer nadat je de poolcirkel bent gepasseerd, gaat de Dempster de grens met Northwest Territories over en doorkruis je het Richardson-gebergte. Vervolgens loopt de weg naar beneden naar de Peel River. De gratis veerdienst vervoert je tijdens de zomermaanden over de rivier. Wanneer je verder rijdt kom je bij de Dene-nederzetting van Fort McPherson.

Het is leuk om hier even rond te neuzen en aan de cultuur te snuffelen. Eet hier bijvoorbeeld het traditionele ‘whale blubber’ of bezoek het mooie Anglicaanse kerkje. Ga zeker ook even kijken bij de Lost Patrol Gravesite, die ter nagedachtenis is van de Mounted Police-patrouille uit begin 19e eeuw. De zoektocht naar de mannen werd geleid door korporaal W.J.D. Dempster, naar wie de weg is vernoemd.

Na nog een laatste overtocht met de veerboot, deze keer over de Mackenzie River, vervolg je de Dempster Highway door het dorpje Tsiigehtchic en kom je uiteindelijk in het arctische stadje Inuvik aan, het eindpunt van de Dempster.

Hier vind je gelukkig een volledig scala aan services, inclusief accommodatie en winkels. Bezoek hier zeker het Western Arctic Visitor Information Centre, de typische Iglo-kerk en het Aurora Research Institute.

Mocht je in Inuvik zijn en over flink wat budget beschikken, boek dan een flightseeing tour over de Mackenzie Delta. Dat kan ik je van harte aanbevelen!

Er zijn verschillende campings tussen de poolcirkel en Inuvik.

Reistijd: 6 uur poolcirkel naar Inuvik (329 kilometer)

Foto: Bo Mertz on Flickr